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About This Condition

Celiac Disease

¿Qué es la enfermedad celíaca?

La enfermedad celíaca es un problema digestivo que daña su intestino delgado. Impide que su cuerpo absorba los nutrientes de los alimentos.

Puede tener enfermedad celíaca si es sensible al gluten. El gluten es un tipo de proteína que se encuentra en el trigo, el centeno, la cebada y, a veces, en pequeñas cantidades en las mezclas de avena.

Si tiene enfermedad celíaca y come alimentos con gluten, su cuerpo tiene una reacción que no es normal. La parte de su cuerpo que combate las enfermedades (el sistema inmunitario) comienza a dañar su intestino delgado. Ataca los diminutos bultos (vellosidades) que recubren su intestino delgado.

Estas vellosidades ayudan a que su cuerpo absorba los nutrientes de los alimentos en su torrente sanguíneo. Sin las vellosidades, su intestino delgado no puede obtener nutrientes suficientes, independientemente de la cantidad de comida que consuma.

La enfermedad celíaca es genética. Eso significa que puede pasarse de padres a hijos.

Más de dos millones de estadounidenses han sido diagnosticados con enfermedad celíaca. Hay estudios que muestran que tantos como 1 de cada 133 estadounidenses pueden tener esta enfermedad. Es posible que no sepan que la tienen.

La enfermedad celíaca es más común en las personas:

  • Cuyos ancestros vinieron de Europa
  • Blancas
  • Que tienen diabetes tipo 1
  • Con síndrome de Down
  • Con enfermedades autoinmunes
  • Infértiles
  • Que tienen síndrome de intestino irritable con diarrea

¿Cuáles son las causas de la enfermedad celíaca?

La enfermedad celíaca es una enfermedad genética, pueden tenerla varios integrantes de una misma familia. Puede tener enfermedad celíaca y no saberlo porque no tiene síntomas.

Algunas cosas que pueden hacer que los síntomas comiencen a aparecer son:

  • Demasiado estrés
  • Embarazo
  • Cirugía
  • Lesión física
  • Infección
  • Parto

¿Cuáles son los síntomas de la enfermedad celíaca?

La enfermedad celíaca afecta de distintas maneras a cada persona. Algunas tienen síntomas desde la infancia. Otras personas solo tienen síntomas de adultas. Algunas personas tienen diarrea y dolor abdominal. Otras pueden sentirse malhumoradas o deprimidas.

Los síntomas de cada persona pueden variar. Los signos comunes de la enfermedad celíaca incluyen:

  • Diarrea o estreñimiento constantes (crónicos)
  • Pérdida de peso
  • Gases
  • Heces de color claro y olor desagradable
  • Un recuento bajo de glóbulos que no tiene explicación y que hace que sienta cansancio (anemia)
  • Cosquilleo, sensación de entumecimiento en las piernas
  • Ausencia de períodos menstruales (junto con una marca pérdida de peso)
  • Infertilidad
  • Fracturas u osteoporosis temprana
  • Los dientes cambian de color o pierden su esmalte

La enfermedad celíaca puede ser dolorosa. Algunos síntomas dolorosos comunes son:

  • Dolor o inflamación (distensión) en el estómago que siguen volviendo
  • Calambres en los músculos o dolor en los huesos
  • Dolor en las articulaciones
  • Salpullido de la piel doloroso, con comezón

Los niños que tienen enfermedad celíaca pueden no crecer al ritmo normal.

Usted puede tener enfermedad celíaca pero no tener ningún síntoma. Eso se debe a que la parte de su intestino delgado que no está afectado puede todavía absorber suficientes nutrientes. Pero usted igualmente puede correr el riesgo de tener problemas por esta enfermedad.

Los síntomas de la enfermedad celíaca pueden parecerse a los de otros problemas de salud. Siempre consulte a su proveedor de atención médica para estar seguro.

¿Cómo se diagnostica la enfermedad celíaca?

Puede ser difícil diagnosticar la enfermedad celíaca. Sus síntomas pueden parecerse a los síntomas de otros problemas digestivos, tales como:

  • Enfermedad de Crohn
  • Síndrome del intestino irritable
  • Colitis ulcerosa
  • Colon infectado (diverticulitis)
  • Infecciones intestinales
  • Crecimiento bacteriano en el intestino delgado

Para ver si tiene enfermedad celíaca, su proveedor de atención médica le hará preguntas sobre sus antecedentes de salud y le hará un examen físico. También puede que le hagan pruebas y análisis tales como:

  • Análisis de sangre. Esto es para ver qué nivel de células que combaten la infección (anticuerpos) provocada por el gluten hay en su sangre. Las personas con enfermedad celíaca tienen un nivel mayor que el normal de estas células. Su sistema inmunitario produce estas células para ayudar a combatir cosas (como el gluten) que el cuerpo considera un peligro.
  • Biopsia. Esta es la forma más exacta de determinar si usted tiene enfermedad celíaca. Le tomarán una muestra de tejido (biopsia) de su intestino delgado para comprobar si hay daño en sus vellosidades. Para eso, le introducirán un tubo y largo (endoscopio) por la boca, hasta su estómago e intestino delgado. Le extraerán una muestra de tejido empleando instrumentos que se pasan a través del tubo. Esa muestra se analiza en un laboratorio.

¿Cómo se trata la enfermedad celíaca?

Si tiene enfermedad celíaca, debe dejar de comer gluten. Comer gluten le dañará más el intestino delgado. Eliminar el gluten es el único tratamiento para esta enfermedad. No debe comer gluten nunca más en su vida.

En la mayoría de los casos, dejar de comer gluten hará que desaparezcan sus síntomas. Además, se sanarán los daños que tenga su intestino. También evitará que se dañe más.

Quitar el gluten de su dieta puede ser difícil. Eso es porque el gluten puede contaminar muchas comidas. Puede estar en los condimentos, los aderezos para ensalada y otros lugares inesperados. Por eso, su proveedor de atención médica puede remitirlo a un dietista que se especialice en la enfermedad celíaca.

Después de dejar de comer alimentos con gluten, sus síntomas probablemente mejorarán en algunos días. Su intestino delgado debería sanarse por completo al cabo de entre tres y seis meses. Sus vellosidades regresarán y funcionarán otra vez. Si usted es una persona de más edad, puede tomar hasta dos años para que su cuerpo sane.

Puntos clave

  • La enfermedad celíaca es un problema digestivo que daña su intestino delgado. Impide que su cuerpo absorba los nutrientes de los alimentos.
  • Puede tener enfermedad celíaca si es sensible al gluten.
  • Si tiene enfermedad celíaca y come alimentos con gluten, su sistema inmunitario comienza a dañar su intestino delgado.
  • La enfermedad celíaca es genética. Eso significa que puede pasarse de padres a hijos.
  • Es más común en las personas blancas, con diabetes tipo 1, obesidad, o que tienen ancestros que provienen de Europa.
  • Puede tener enfermedad celíaca y no saberlo porque no tiene síntomas.
  • Puede ser difícil diagnosticar esta afección. Sus síntomas pueden parecerse a los síntomas de otros problemas digestivos.
  • El único tratamiento es dejar de comer gluten.
  • Una vez que deje de comer gluten, su cuerpo comenzará a recuperarse.

Próximos pasos

Consejos para ayudarle a aprovechar al máximo una visita a su proveedor de atención médica:

  • Antes de su visita, escriba las preguntas que quiere hacerle.
  • Lleve a alguien con usted para que le ayude a hacer las preguntas y para que recuerde lo que el proveedor le dice.
  • En la consulta, anote los nombres de los nuevos medicamentos, tratamientos o pruebas y análisis, y toda nueva instrucción que su proveedor le dé.
  • Si tiene una cita de control, anote la fecha, la hora y el propósito de esa visita.
  • Averigüe cómo comunicarse con su proveedor si tiene preguntas.

News

  • New guidelines for "gluten-free" - 8/8/2014, Mass General

    The Center for Celiac Research and Treatment at MassGeneral Hospital for Children celebrated a milestone Aug. 5, when new Food and Drug Administration standards for gluten-free labeling went into effect.

  • Studying celiac’s infancy - 7/25/2014, Mass General

    Maureen Leonard, MD, is looking for 500 newborns at risk for celiac disease. The third-year Mass General Hospital for Children (MGHfC) Pediatric Gastroenterology fellow is working with Alessio Fasano, MD, director of the Center for Celiac Research and division chief of Pediatric Gastroenterology and Nutrition at MGHfC.

  • Clearing Up Confusion About Following a Gluten-Free Diet - 7/3/2014, Mass General

    In this news segment with Dr. Mallika Marshall from WBZ-TV Boston, Dr. Alessio Fasano, joined by patient Sharone Jelden, talks about diagnosis and treatment for celiac disease and who benefits from following a gluten-free diet.

  • Dr. Fasano Featured on MSNBC Talk on Leaky Gut and Painkillers - 4/22/2014, Mass General

    Overuse of popular NSAIDs is associated with intestinal permeability, which is a condition associated with celiac disease and other autoimmune disorders. Dr. Alessio Fasano, director of the Center for Celiac Research at MassGeneral Hospital for Children, discusses the implications of using popular pain medication in relation to gluten-related disorders and exercise.

  • Expanding the Spectrum of Gluten-Related Disorders - 4/15/2013, Research

    Transcending the disciplines of microbiology, molecular and cell biology, and physiology, Dr. Alessio Fasano’s research focuses on the mucosal biology of the gut. By focusing on the “cross talk” between enteric pathogens and their hosts, Dr. Fasano’s group has elucidated various organs and cell functions involved in health and disease, including inflammatory and autoimmune disorders.

  • Who Has the Guts for Gluten? - 2/23/2013, Mass General

    New York Times article features Alessio Fasano, MD, of the Center for Celiac Research & Treatment at MassGeneral Hospital for Children.

  • Center for Celiac Research joins MGHfC - 1/25/2013, Mass General

    After nearly two decades of providing clinical care for patients and conducting innovative research on celiac disease and other gluten-related disorders, the Center for Celiac Research has relocated from Baltimore to Massachusetts General Hospital for Children (MGHfC), as part of the MGHfC’s newly renamed Mucosal Immunology and Biology Research Center.

Patient Education

  • Crohn's and Colitis Support Group

    The Crohn's and Colitis Support Group is sponsored by the Crohn's and Colitis Foundation of America and held at Massachusetts General Hospital. The group is an informal resource to share stories, gather support and learn about coping. Friends and family members are welcome to attend.

  • Gluten-Free Dietary Guidelines

    Massachusetts General Hospital nutritionists offer gluten-free dietary guidelines for patients with celiac disease.

  • Celiac & Children

    Information about children and celiac disease, including symptoms at different ages, what to tell your doctor, getting tested, and more.

  • Celiac Disease Support

    The Celiac Disease Program at Massachusetts General Hospital brings together a multidisciplinary team of experts that collaborate with patients with celiac disease to co-create health.